El sorteo preliminar que se celebrará el sábado 25 de julio en el palacio Konstantin de San Petersburgo marcará el camino que seguirán cinco de las seis confederaciones hacia la Copa Mundial de la FIFA 2018. Todos los trámites del sorteo deberán ser aprobados por la Comisión Organizadora de la Copa Mundial de la FIFA en su reunión del 24 de julio de 2015 en San Petersburgo.

La única confederación a la que no afecta este sorteo es la asiática, pues su campaña de clasificación para el Mundial ya se encuentra en una fase avanzada.

El primer trámite, que tendrá lugar en el palacio, será breve, pero muy importante. Como las zonas de Asia, de Norteamérica, Centroamérica y el Caribe, de Oceanía y de Sudamérica disponen todas ellas de una posible plaza en la fase final a través de una repesca internacional (a partido doble), se efectuará un sorteo para determinar los emparejamientos entre ellas. A continuación les llegará el turno a las confederaciones respectivas.

África
Dado que la Comisión Disciplinaria de la FIFA ha decretó la expulsión de Zimbabwe (Consecuencia del impago de la deuda contraída por la FZF con el entrenador José Claudinei Georgini, resultado del fallo del juez único de la Comisión del Estatuto del Jugador de la FIFA del 15 de agosto de 2012), de la competición preliminar, 53 de las 54 asociaciones miembros de África participan en este sorteo preliminar. Las 26 asociaciones africanas peor clasificadas en la tabla mundial disputarán la primera ronda de la competición. Esas selecciones se dividirán en dos urnas de 13 equipos cada una, según la posición que ocupen en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola de julio de 2015: las 13 mejor situadas en una urna, y las 13 peor situadas en la otra. Acto seguido, se procederá a sortear sus respectivos emparejamientos en eliminatorias a dos partidos, en casa y a domicilio, que se disputarán entre el 5 y el 13 de octubre de 2015. Los equipos ganadores de dichos encuentros pasarán a la segunda ronda, donde entrarán en competición el resto de los 27 equipos, los mejor situados de la zona. Todos ellos se verán las caras en eliminatorias a partido doble, en casa y a domicilio. Los vencedores de estos emparejamientos avanzarán a la última ronda de la clasificación africana, compuesta por cinco grupos de cuatro equipos que se jugarán los pases disponibles en enfrentamientos en casa y a domicilio. El campeón de cada grupo se clasificará para Rusia 2018.

Europa
En el sorteo participarán 52 de las 53 naciones europeas, pues Rusia, clasificada automáticamente por su condición de anfitriona, se encuentra excluida de la competición preliminar. Estas selecciones se organizarán en siete grupos de seis equipos y dos grupos de cinco, de acuerdo con la posición que ocupen en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola de julio de 2015. Todas ellas se enfrentarán entre sí en partidos en casa y a domicilio entre el 4 de septiembre de 2016 y el 10 de octubre de 2017. Es importante tener en cuenta que la UEFA ha solicitado que Inglaterra, Francia, Alemania, Italia, España y los Países Bajos queden incluidas para el sorteo en un mismo grupo de seis equipos. Las nueve campeonas de los grupos se clasificarán para Rusia 2018, y las ocho mejores segundas jugarán las repescas continentales en noviembre de 2017.

Norteamérica, Centroamérica y el Caribe
Los diez ganadores de la segunda ronda (Canadá, El Salvador, Guatemala, San Vicente y las Granadinas, Granada, Antigua y Barbuda, Belice, Aruba, Nicaragua y Curazao) completan junto con Jamaica y Haití el cartel de la tercera ronda. En el sorteo preliminar, estos equipos se repartirán en dos urnas diferentes según su posición en la Clasificación Mundial FIFA/Coca-Cola de julio de 2015, y a continuación quedarán emparejados entre sí. Los encuentros resultantes (a partido doble) se disputarán entre el 31 de agosto y el 8 de septiembre de 2015.

Los ganadores de dichos emparejamientos pasarán a la cuarta ronda, donde los esperan Costa Rica, México, Estados Unidos, Honduras, Panamá y Trinidad y Tobago. Las 12 selecciones participantes en esta cuarta fase se dividirán en tres grupos de cuatro equipos. La composición de estas secciones, cuya competición tendrá lugar entre el 7 de noviembre de 2015 y el 6 de septiembre de 2016, se decidirá en un sorteo que se celebrará en el palacio Konstantin. Por último, los campeones y subcampeones de estos tres grupos pasarán a una quinta ronda, cuyas fechas, lugar de celebración y formato se anunciarán a su debido tiempo.

Oceanía
En Oceanía, Samoa Estadounidense, las Islas Cook, Samoa y Tonga se batirán en la primera ronda por razones deportivas y de jerarquía. La competición entre estos equipos, que seguirá un formato de liguilla, se llevará a cabo entre el 31 de agosto y el 4 de septiembre en Tonga. El ganador de este torneo pasará a la segunda ronda, que compartirá con las otras siete naciones oceánicas. Estos ocho equipos quedarán repartidos en dos grupos de cuatro, donde cada uno de ellos se enfrentará a los demás componentes de su sección a partido único. Los campeones, subcampeones y terceros de cada tabla pasarán a la tercera ronda.

Aunque la fecha, el lugar y el procedimiento de la tercera ronda están por decidir, las seis selecciones que se clasifiquen quedarán incluidas en dos grupos de tres, y se enfrentarán entre sí en partidos en casa y a domicilio. Las ganadoras de estos dos grupos se batirán en una eliminatoria a partido doble. La vencedora de este encuentro pasará a disputar la repesca intercontinental.

Sudamérica
La Zona Sudamericana constará de diez equipos que competirán en un único grupo por las 4,5 plazas que tiene asignadas la región. Los equipos quedarán encuadrados en una sola sección, y se enfrentarán todos entre sí en partidos en casa y a domicilio, entre octubre de 2015 y octubre de 2017, siguiendo la programación que se acuerde en San Petersburgo. Los cuatro primeros del grupo se clasificarán para la Copa Mundial de la FIFA 2018™, mientras que el quinto disputará la repesca intercontinental.